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미국의 와인 전문가 카렌 맥닐은 저서 와인 바이블에서 아르헨티나가 남미 와인 생산국 중 가장 당혹스러운 나라라고 설명했다. 세계 5위의 와인 생산국이지만 자국인을 제외하고는 아르헨티나 와인을 접할 기회가 많지 않기 때문이다. 그도 비교적 최근까지 이곳에서 생산되는 거의 모든 와인이 아르헨티나에서 소비될 것이다. 한때는 1인당 연간 와인 소비량이 98리터에 달했다고 하는데, 이는 진정 인생을 즐길 줄 안다는 남미의 명성에 걸맞은 기록이다.
아르헨티나산 와인은 익명성의 그늘에서 숨을 수 있었지만 자국민의 와인 소비량도 한몫했지만 더 중요한 요인은 품질과 관련이 있다. 대부분의 와인 역사를 위해, 아르헨티나는 다른 종류의 포도를 섞어서 만든 단순하고 담백하지만 믿을 수 없을 만큼 저렴한 테이블 와인을 생산해 왔다. 그러나 20세기 후반에는 상황이 바뀌었다. 정치 경제적 이슈와 변화하는 사회 관습이 개입되고 그 나라의 포도주 소비는 사실상 세계 도처에 존재해 왔기 때문에 감소하기 시작했다. 거의 한 세기 동안 지속된 정치적 불안과 경제 불황이 끝나기 시작한 1990년대에도, 다른 많은 기업들과 마찬가지로 주요 와인 회사들은 자본과 새로운 시장을 절실히 필요로 했다.

아르헨티나는 안데스 산맥의 이웃 칠레에서 해결책의 청사진을 발견했다. 칠레는 와인의 품질을 향상시키고, 일부는 국제적인 입맛에 맞게 바꾸고, 가격은 더 높게 매긴 다음, 특히 미국과 영국으로 수출함으로써 와인 산업을 실제로 재창조했다. 아르헨티나는 칠레가 모델로 나서면서 천천히, 그러나 꾸준히 변화했다. 프랑스와 미국의 대형 와인 회사들이 아르헨티나에 투자하기 시작했고, 이것이 아르헨티나 와인 산업의 현대화로 이어졌다. 그들은 새로운 참나무 통과 온도 조절식 스테인리스 탱크를 구입했고, 그것들을 현대화하여 더 높은 품질과 가격의 고급 와인을 만들어 아르헨티나 와인에 새로운 가능성을 가져왔다. 1994년 아르헨티나는 미국에 147만 리터의 와인을 수출했다. 4년 뒤 이 숫자는 1250만 리터로 늘어나 와인계에 잠자는 거인의 부활을 예고했다.

아르헨티나의 주요 포도주 생산 지역은 중서부에 위치하고 있으며, 안데스 산맥의 언덕 지대에 1,494m의 해발에 흩어져 있어 세계에서 포도주 생산량이 가장 높은 지역 중 하나이다. 파타고니아 남부의 리오 니그로를 제외한 아르헨티나의 포도주 생산지역은 모두 반반사 기후로 강렬한 햇빛과 풍부한 햇빛, 매년 20~25cm 이상의 비가 내리지 않는다. 건조한 공기는 아르헨티나의 포도밭 대부분에 곰팡이가 없다는 것을 의미한다. 이 때문에 19세기 중후반 전 세계 포도밭을 초토화시킨 필록세라가 이곳에 아무런 영향을 미치지 못했다.

아르헨티나는 4개의 주요 와인 지역이 있는데, 그 중 가장 중요한 지역은 멘도사이며, 산후안, 라 리오자, 살타가 그 뒤를 잇는다. 북쪽으로는 살타 부근의 후후이와 카타마르카, 가장 남쪽으로는 리오 니그로도 있다. 아르헨티나가 남반구에 위치해 있기 때문에 리오네그로는 아르헨티나에서 가장 시원한 와인 지역이라고 말할 수 있다.
부에노스아이레스 동쪽 대서양에서 내륙으로 약 1,609km 떨어진 안데스 산맥의 언덕에 위치한 멘도자는 아르헨티나의 대표적인 와인 생산지일 뿐만 아니라 국내 와인 산업의 중심지이기도 하다. 프랑스 보르도 지역보다 큰 멘도사는 아르헨티나산 와인의 70%를 생산한다. 여기서 가장 유명한 포도는 말베크입니다. 말벡은 이곳에서 원래 보르도보다 훨씬 더 성공적이다. 이곳에서 생산된 말베크는 보르도에서는 거의 찾아볼 수 없는 구조와 밀도를 자랑한다. 이러한 이유로 말베크는 보르도 와인의 10% 미만을 차지하고 있는 반면, 아르헨티나에서는 말베크가 단독으로 매우 매력적인 와인으로 쓰이거나 소량의 카베르네 소비뇽과 혼합된다.

 

생산량만 놓고 보면 아르헨티나에서 두 번째로 중요한 와인 지역은 산후안이다. 멘도사보다 더 북쪽에 있는 산후안은 여름에 기온이 43°C에 이를 정도로 훨씬 더 뜨겁다. 이곳에서 재배되는 포도는 뜨거운 열기로 품질이 떨어지는 경우가 대부분이며 수확량이 많은 것을 염두에 두고 재배된다. 대부분의 포도는 결국 아르헨티나산 와인이 아니라 포도 농축액이나 브랜디의 기본 원료로서 일본으로 보내지는 것이다. 또한 라 리오자 지역은 아르헨티나에서 가장 오래된 와인 생산 지역으로, 툰테스 포도로 만든 백포도주가 집중적으로 생산되는 곳이다. 리오 니그로는 훨씬 더 시원한 남부에 있는 과일 재배 지역으로, 대부분 흰색 또는 반짝이는 와인을 생산한다.

아르헨티나에서 가장 매력적인 종류의 화이트 와인은 토론테스이다. 손테스는 세계 어디에서도 좀처럼 재배되지 않기 때문에 아르헨티나인들이 맹목적으로 자랑스러워하는 포도이기도 하다. 손테스는 게뷔르츠트라미너를 연상시키는 플로럴 향이 나는 와인으로 게뷔르츠트라미너보다 가벼운 것이 특징이다. 전체적으로 아르헨티나는 적포도 품종을 주로 재배하고 있으며, 고급 와인 생산량의 60% 이상을 레드와인이 차지하고 있다. 스파클링도 상당히 중요한 부분인데, 모에 찬던, 파이퍼 하이식, 맘 등 유명 샴페인 하우스가 아르헨티나에 자회사를 두고 있다. 국제 품종의 경우 카베르네 소비뇽이 가장 눈에 띄는 품종으로 최고 품질의 경우 보르도 와인과 구별하기 어려운 구조를 자랑한다.

대부분의 신세계 와인 생산국들처럼 아르헨티나도 포도주 재배와 와인 제조를 규제하는 엄격한 법 체계를 가지고 있지 않다. 일반 와인 수출과 와인 생산은 Nacionale de Vitivincultura 연구소가 주관하지만, 어느 지역에서든 포도가 재배되고 있으며, 프랑스 AOC와 유사한 법은 없다. 하지만, 산업의 후원 아래 특정 생명공학 영역을 정의하려는 시도가 몇 차례 있었고, 이러한 시도는 아마도 계속될 것이다. 그러나 라벨링 규칙에 관한 한, 라벨에 포도 품종이 표시되려면 와인의 80% 이상이 해당 포도로 구성되어야 한다는 규정이 있다.

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